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Facultad de Ciencias Naturales y Matemáticas

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Programa de Biología (1) > La coloración de las alas de las polillas y las mariposas

La coloración de las alas de las polillas y las mariposas comparte la misma caja de herramientas!

Foto: Nicola Nadeau

La Dra. Carolina Pardo y el Dr. Camilo Salazar, profesores del programa de Biología, hacen parte de un consorcio internacional de investigadores científicos especializados en evolución, en los que participan instituciones como la Universidad de Cambridge, Sheffield, Harvard, el Museo Nacional de Historia Natural de Francia, entre otros. En uno de los resultados más recientes de sus investigaciones, la cual también realizaba de forma paralela e independiente la Universidad de Liverpool, descubrieron que la polilla británica y la mariposa amazónica comparten el mismo gen.

La razón de esta investigación era el identificar cuáles son los genes que permitieron a estos dos insectos adaptarse según los cambios en su ecosistema, pues pasada la Revolución Industrial cambiaron de un color blanco con manchas negras, a ser completamente negras en el caso de las polillas. Las mariposas por otro lado, presentan adaptaciones asociadas a coloraciones llamativas.

Ejemplos icónicos de la teoría de la evolución por selección natural son las mariposas tropicales Heliconius y las polillas británicas (Biston betularia). Las primeras, tienen coloraciones alares vistosas mediante las cuales señalizan su toxicidad a predadores, mientras que las segundas tienen coloraciones crípticas que les permiten camuflarse con su entorno natural.

En Junio de este año, dos estudios independientes publicados en la revista Nature, mostraron que estas adaptaciones tienen la misma explicación genética: el gen cortex. Este fue un resultado inesperado ya que este gen no controla pigmentación per se sino que está implicado en controlar división celular. Además, es interesante que mientras que cortex promovió la adaptación de las mariposas hace varios millones de años, en las polillas esto sucedió sólo 200 años atrás. Identificar y probar el efecto fenotípico de este gen, tomo alrededor de seis años.

Referencia
Nadeau N. J., Pardo-Diaz C., Whibley A., Supple M. A., Saenko S. V., Wallbank R. W. R., Wu G. C., Maroja L., Ferguson L., Hanly J. J., Hines H., Salazar C., Merrill R. M., Dowling A. J., ffrench-Constant R. H., Llaurens V., Joron M., McMillan W. O. and Jiggins C. D. (2016) The gene cortex controls mimicry and crypsis in butterflies and moths. Nature. 534: 106–110.