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Características de los actuales procesos de integración
En la década de los años 90 el sistema de comercio internacional evidenció una transformación sin precedentes con la creación de la Organización Mundial del Comercio (OMC)(...) y una marcada tendencia hacia el regionalismo con la conformación de bloques comerciales. A la fecha la mayoría de los 149 miembros de la OMC, organismo creado con el fin de liberalizar el comercio mundial, son parte de uno o más acuerdos regionales.

El incremento en el número de acuerdos comerciales regionales ha continuado sin cesar desde principios de la década de los 90. Hasta diciembre de 2002 se habían notificado a la OMC aproximadamente 250, de los cuales 130 se reportaron después de 1995.

Actualmente están en vigor más de 170 acuerdos comerciales regionales y se calcula que otros 70 están funcionando, aunque no han sido notificados aún. Para finales de 2006, la OMC estima que el número total de acuerdos en vigor podría superar los 300.

Se trata de un proceso complejo en el que muchos países son miembros simultáneamente de varios acuerdos, algunas veces con reglas diferentes, lo que suscita muchas controversias.

Para algunos, esta proliferación de acuerdos de integración regional representa una fuerza potencialmente rival del multilateralismo, con implicaciones inciertas para el sistema del comercio mundial y el proceso de globalización mismo.

En este sentido, algunos expertos consideran el regionalismo como una opción políticamente inferior y costosa, que puede ser dañina para las naciones envueltas en el proceso y para el sistema multilateral en general.

Por el contrario, otros ven la integración regional no sólo como una ‘segunda mejor opción’, sino también como una herramienta potencialmente valiosa para la modernización y el desarrollo, y la asocian con una mayor apertura en las relaciones comerciales.

La OMC no encuentra reparos para los acuerdos regionales y los considera como un medio para fortalecer el sistema multilateral de comercio, puesto que avanzan a un ritmo más rápido y comparten sus objetivos.

Desde esta perspectiva se ha contemplado que si el impacto positivo de la creación de comercio entre los miembros es mayor que las posibles desviaciones de comercio con terceros, no sólo se presenta una confluencia entre el multilateralismo y el regionalismo hacia un mismo objetivo, sino que adicionalmente los acuerdos regionales pueden dar un impulso al buen desempeño del sistema multilateral.

Este enfoque se encuentra estrechamente vinculado con las recomendaciones de John Mcmillan, quien propuso una modificación al Acuerdo General sobre Aranceles y Comercio (GATT, por sus siglas en inglés), que precedió a la OMC, en el sentido de incluir criterios que aseguraran que la formación de un bloque de integración no implicara la correlativa disminución del comercio entre los países miembros y los no miembros.

Tabla 3. Diferencias entre el nuevo y antiguo regionalismo
 
 
En esencia, la propuesta de Mcmillan es una forma particular de lo que se denomina regionalismo abierto, en el cual el grado de liberalización externa es de tal magnitud que las importaciones provenientes de los países no miembros es el mismo antes y después de la formación del bloque.

El concepto de regionalismo abierto fue introducido de manera formal durante las discusiones para la conformación del Área del Pacífico, más conocida como Apec (Foro de Cooperación Económica de Asia Pacífico), y aunque no existe acuerdo uniforme sobre una definición del concepto, se asocia generalmente con las economías orientadas hacia afuera.(...)

Sin discriminar las economías que se encuentran por fuera de la región, este regionalismo envuelve, además, una integración económica e identifica tres características principales:
  • Políticas aperturistas frente a las barreras oficiales al comercio o un distanciamiento del proteccionismo.
  • La cooperación regional para la reducción de las barreras no arancelarias, como las barreras que pueden generarse del transporte y las comunicaciones, el riesgo y la incertidumbre que genera la información imperfecta, así como los factores institucionales.
  • La implementación de una integración regional a través de procesos de mercado independientes del gobierno.
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